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O jogador de xadrez de Von Kempelen

O barão Wolfgang von Kempelen foi um mecânico engenhoso que intrigou a Europa do século XVIII com o seu autómato vestido de turco, que não só jogava xadrez como ganhava todas as partidas que disputava.

Nunca se conseguiu averiguar se o turco era um logro – e o barão um impostor com um extraordinário sentido do extravagante, a par do seu considerável engenho técnico e da sua inegável inteligência.

O boneco, construído em Viena em 1769, estava sentado atrás de uma caixa de 1,20 m de comprimento, 0,60 m de largura e 0,90 m de altura, sobre a qual se encontrava um tabuleiro de xadrez, cujas peças o turco, que desafiava o melhor jogador, impavidamente deslocava com a mão esquerda, com movimentos seguros.

Percorrendo as cortes europeias

Antes de cada jogo, o barão abria todos os compartimentos da caixa, mostrando um complicado conjunto de alavancas, rodas dentadas, tambores e cilindros.

O turco, que o imperador José II da Áustria enviou numa viagem pelas cortes da Europa, derrotou todos os seus oponentes reais, entre os quais se contaram a imperatriz Catarina da Rússia e Napoleão Bonaparte – cuja destreza para jogar xadrez não parecia igualar de forma alguma a perícia militar de que era dotado.

Segundo uma crença muito generalizada, mas que nunca foi possível comprovar, o xadrez era, na realidade, jogado por uma série de talentosos anões.

A teoria era a de que um anão se ocultava na caixa e manipulava o turco. Uma série de ímanes fixos à base das peças ligavam-se por meio de fios a pequenas esferas de ferro, suspensas sob o tabuleiro. Quando as pedras eram deslocadas, o anão podia seguir o jogo através do movimento das bolas.

A verdade sobre o engenho, que o barão sempre considerou uma «simples frivolidade» para divertir a corte austríaca, nunca será conhecida, pois quando Von Kempelen morreu, em 1804, o autómato foi levado para os Estados Unidos, sendo finalmente adquirido pelo Museu Chinês de Filadélfia – onde acabou por ser destruído pelo fogo no ano de 1854.

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