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Jeanne Baret é homenageada com um Google Doodle

O Google Doodle desta segunda-feira, dia 27 de julho, celebra a botânica e exploradora francesa Jeanne Baret no 280.º aniversário do seu nascimento. Em 1766, Baret partiu da França a bordo do navio Étoile como parte de uma expedição exploratória e, ao regressar, fez história como a primeira mulher a circunavegar o mundo.

Jeanne Baret nasceu em 1740 na cidade histórica de Autun, no centro de França. Graças a uma educação rural, tornou-se especialista em identificar plantas e ganhou reconhecimento como especialista local em medicina de plantas. No início da década de 1760, começou a trabalhar para o conhecido botânico Philibert Commerson.

Quando a França organizou a sua primeira circunavegação do globo em 1765, Commerson foi convidado como botânico do grupo. As leis francesas impediam as mulheres de embarcar em navios da marinha; portanto, para servir como assistente, Baret vestia-se com roupas masculinas para parecer um homem. O par recolheu mais de 6.000 espécimes de plantas durante a viagem.

Hoje, muitos acreditam que Baret é a única responsável pela descoberta europeia da agora famosa videira de buganvília enquanto a equipa estava parada no Brasil. Na arte do Doodle, retratada, está uma flor de buganvília, envolvendo uma pensativa Baret a bordo do Étoile.

Eventualmente, os tripulantes descobriram que Baret estava se vestindo como um homem no Taiti, e ela e Commerson terminaram a sua jornada na ilha Maurícia em 1768. A botânica permaneceu nessa ilha por muitos anos antes de finalmente regressar à França, o que marcou a conclusão oficial da sua circunavegação.

Em 2012, Jeanne Baret recebeu finalmente uma honra botânica que perseguiu durante toda a sua vida, quando uma planta recém-descoberta do género Solanum – que inclui batatas, tomates e berinjelas – recebeu o nome de espécie baretiae.

Obrigado, Jeanne Baret, por abrir a porta para gerações de exploradores.

Como Philibert Commerson descobriu Jeanne Baret

A partir do momento em que nascemos, começamos a criar uma trilha de papel. A única semelhança entre a variedade infinita dessas trilhas de papel é o ponto de partida no mesmo documento oficial: uma certidão de nascimento que lida com fatos simples. A vida de Jeanne Baret começa não com um registro factual padrão, mas com essa história e, como todas as histórias, pode nos contar mais do que podemos imaginar sobre seu assunto, o escritor e as circunstâncias em que eles se uniram.

A caligrafia instável e a grafia arcaica do original sugerem que o pároco, padre Pierre, era velho, e assim sua descrição do padrinho da criança como sendo "um poil" (literalmente "nu") em vez de "um poil" (do Poil) pode ser atribuída com segurança à enfermidade, e não à criatividade travessa na papelada legal. De fato, havia pouco para o padre sorrir ao contemplar a situação da família. Não só não há assinaturas de nenhum dos adultos citados em conexão com o batismo de Jeanne Baret, mas o novo pai nem sequer colocou uma cruz contra o recorde. Qual seria o objetivo de tal ação no momento em que as taxas de analfabetismo chegavam a 80% para homens e 90% para mulheres neste enclave da cultura feudal, um lugar para o qual os comentaristas sociais de toda a Europa iluminista se reuniram para olhar horrorizados e com fascinação os muitos dos últimos servos da França?

Os pais de Jeanne Baret não possuíam nada, mas eles se levantavam com o sol todas as manhãs para vender sua mão-de-obra naquele dia, mudando seu trabalho com o ciclo sazonal de semear, cuidar e colher. Apesar de morarem no meio de um país de caça e agricultura, a uma curta distância das vinhas pelas quais a região é hoje famosa, eles passaram fome no inverno, quando não podiam trabalhar. Como outras regiões da França negociavam tiranias locais para um exercício mais centralizado da lei, a Borgonha continuava sob o domínio imediato dos senhores locais da mansão, ou senhores, notórios por fazer valer seus direitos de propriedade.

O senhor dos Barets possuía a coleção de barracos podres de madeira onde seus trabalhadores dormiam, possuía a terra em que trabalhavam, possuía os produtos que colhiam. Se seus agentes optassem por não usar um trabalhador em um determinado dia, o homem não tinha trabalho remunerado. O leitor moderno pode se perguntar por que famílias como os Barets não simplesmente seguiram em frente, levando sua mercadoria mais valiosa, sua capacidade de trabalho duro, para um lugar em que as condições eram melhores. Mas a inércia é uma força poderosa e, antes da Revolução Industrial no século XIX, o habitante médio do país na Europa nunca ficava a mais de trinta quilómetros de casa. Os pais de Jeanne Baret conheciam pouco do mundo em geral, mesmo quando seus cidadãos passavam periodicamente pelo vale do Loire, registrando a miséria da vida de seus trabalhadores.

Um desses observadores, o grande engenheiro militar francês Sebastien Le Prestre de Vauban, dificilmente conseguia conter sua incredulidade com o que a população comum suportava, sua descrição deixando claro que a distância entre o trabalhador e o cavalo era insignificante: "Eles vivem apenas de pão de cevada e aveia misturados, dos quais eles nem removem o farelo, o que significa que o pão às vezes pode ser levantado por um canudo saindo dele. Eles... raramente bebem vinho, comem carne não três vezes por ano. Acrescente a isso o que eles sofrem com a exposição: no inverno e no verão, três quartos deles estão vestidos com nada além de linho esfarrapado e apodrecido, e são calçados durante todo o ano com tamancos e sem outra cobertura para os pés. Eles têm sapatos, mas só os usam nos dias dos santos e aos domingos".

Nesse contexto, é preocupante, mas não surpreendente, que aqueles que Vauban descreveu, homens e mulheres, geralmente morressem entre os vinte e os trinta e poucos anos (vinte e seis anos era a expectativa de vida média dessa classe). Mas quando a garotinha nascida de Jean Baret e Jeanne Pochard tinha 26 anos, ela morava em um elegante apartamento em Paris, organizando documentos e preparando espécimes naturais para o eminente mas muitas vezes sistemático botânico Philibert Commerson. Quando Jeanne Baret tinha 26 anos, ela via o Rio de Janeiro, navegava pelo estreito de Magalhães e olhava fixamente para as águas do Oceano Pacífico que se estendiam até o horizonte azul mais distante. Que combinação de circunstâncias permitiu a Baret ir além dos limites da vida de seus pais?

A associação de Baret com o botânico Philibert Commerson – um relacionamento iniciado em algum momento no início da década de 1760 – inegavelmente ajudou a tirá-la da pobreza. Seja tentando explicar a alfabetização de Baret ou suas instalações organizando e cuidando das coleções científicas de Commerson, os escritores anteriores sempre afirmaram que Baret era muito uma criação de Commerson. Mas a suposição de que Commerson levou Baret ao seu mundo afluente porque ele foi cativado por alguma combinação de beleza e boa natureza da parte dela é tão falha quanto romântica.

Mesmo que Baret tivesse sido uma beleza extraordinária quando criança, ela nasceu em um mundo onde nada de infantil poderia durar, e onde a rotina árdua de arrancar salários de subsistência teria proporcionado pouca oportunidade de conhecer um homem da classe de Commerson. Dado que Commerson não hesitou em corrigir publicamente os erros de seus professores universitários no meio de suas palestras, sua tolerância por aqueles que considerava menos capazes do que ele poderia razoavelmente ser vista como limitada.

Então, qual é a interseção entre o mundo do camponês do Loire de meados do século XVIII e o cientista cavalheiro? Baret e Commerson se reuniram no ponto de encontro entre duas visões do mundo natural: uma tradição folclórica e feminina em torno das propriedades medicinais das plantas e o emergente campo da taxonomia, que pretendia nomear e classificar o mundo natural.

Baret capturou a atenção de Commerson porque ela possuía conhecimento botânico que estava muito além da competência de seus professores e mentores. Ela era uma mulher de ervas: uma que estudava a tradição amplamente oral das propriedades curativas das plantas. As mulheres herbáceas foram durante séculos a fonte de todas as matérias-primas a serem preparadas, misturadas e vendidas pelos médicos, e, como a botânica se cristalizou como uma ciência no século XVIII, um punhado de botânicos masculinos achou necessário aprender com eles. Sob esse prisma, Baret não era aluna de Commerson, mas sua professora.

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