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Poder e influência da Guarda Pretoriana na sucessão imperial

Enquanto o trono imperial na Roma Antiga balançava com intrigas cada vez maiores, a Guarda Pretoriana tornou-se um fator importante nas conspirações para usurpar a posição do imperador. Em 41 d.C., Cláudio, após o assassinato de seu predecessor Calígula pela Guarda Pretoriana (cujos oficiais foram humilhados por ele), comprou a lealdade dos pretorianos distribuindo grandes somas em dinheiro – 15.000 sestércios por homem. Para reforçar esta relação, Cláudio mandou então cunhar uma série de moedas que representavam a Guarda saudando-o como imperador.

Daí em diante, todos os novos imperadores tiveram o cuidado de dar à Guarda uma quantia generosa de dinheiro ao ascenderem ao trono e a honra de um discurso imperial, apesar de os pretorianos nunca tivessem realmente ocupado uma posição formal na estrutura de poder do Império ou possuído qualquer liderança política de importância. Quando a Guarda Pretoriana apoiou Otão contra Vitélio (69) e perdeu, o último, em vez de castigar os pretorianos, aumentou o recrutamento para permitir que os melhores veteranos de qualquer legião se juntassem à Guarda. Vespasiano tentou assegurar a lealdade dos pretorianos por um meio diferente, tornando seu filho, o futuro imperador Tito, um prefeito pretoriano.

Na época do imperador Cómodo, no final do século II d.C., a Guarda Pretoriana havia se tornado uma responsabilidade indisciplinada. Em 193, eles assassinaram Pertinax – ele tinha, afinal, oferecido apenas 12.000 sestércios insignificantes a cada um dos pretorianos em sua ascensão imperial – e ofereceram a sua lealdade a qualquer um que pudesse pagar mais, sendo que o vencedor deste "leilão" foi Dídio Juliano. Dídio prometeu pagar a enorme soma de 25.000 sestércios a cada membro da Guarda, o equivalente ao pagamento de 5 anos em salários normais, e quando ele foi nomeado imperador, na verdade, aumentou a recompensa para 30.000 por homem. Um valor superior aos 20.000 sestércios que Marco Aurélio deu a cada membro da Guarda Pretoriana quando se tornou imperador, embora este fosse um presente genuíno e não um suborno.

O poder da Guarda Pretoriana levou o imperador Septímio Severo a substituir os membros mais notórios por legionários leais de seus exércitos do Danúbio. Ainda assim, a Guarda não desapareceu como um poderoso instrumento de poder e, em 217, Macrino, um prefeito pretoriano, planeou o assassinato de Caracala e foi declarado imperador por seus próprios homens. Finalmente, Constantino dissolveu a Guarda Pretoriana em 312, depois de esta ter apoiado o seu rival Magêncio. Os prefeitos pretorianos sobreviveriam, entretanto, já que eles haviam se tornado importantes administradores das regiões do Oriente, Gália, Ilírico e Itália, um papel que continuariam a desempenhar durante o período bizantino.

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