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Factos acerca dos astros mais próximos

Fora do sistema planetário da Terra, a estrela mais próxima do Sol é a Proxima Centauri, a uma distância de 4,25 anos-luz.

Contudo, não é de forma alguma esta a estrela mais brilhante nos céus da Terra. As quatro estrelas mais brilhantes são Sirius, da constelação do Cão Maior (a 8,7 anos-luz de distância), a longínqua Canopus (a 900 anos-luz), Alpha Centauri (a 4,3 anos-luz) e Arcturus (a 36 anos-luz).

O corpo celeste mais distante que pode ser observado da Terra à vista desarmada é a Grande Galáxia Espiral, na constelação de Andrómeda – a mais de 2 milhões de anos-luz. Surge apenas como uma pálida mancha luminosa.

A estrela de maiores dimensões visível a olho nu é provavelmente a Alpha Herculis, uma gigante vermelha – nome dado às estrelas em fase de arrefecimento.

As dimensões das estrelas mais pequenas que se conhecem equivalem sensivelmente às dos planetas – menos de 16 000 km de diâmetro, aproximadamente. A estrela de dimensões mais reduzidas até agora detectada é a Wolf 457, com um diâmetro de cerca de 0,003 do do Sol, portanto menor que a Terra. Algumas estrelas terão mesmo menos de 1700 km de diâmetro.

Comparadas com as dimensões do Sistema Solar, há estrelas enormes. A estrela variável VV Cephei, com cerca de 1,6 milhões de quilómetros de diâmetro, por exemplo, é 1220 vezes maior que o Sol. (Uma estrela variável é uma estrela cuja luminosidade, oscilante, varia num padrão ou ritmo regular.)

A parte da Via Láctea, galáxia à qual a Terra pertence, na região da constelação do Cisne (Cygnus) é considerada a área celeste mais densamente povoada.

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